Bærbar-pioner Adam Osborne sovnet stille inn

I 1982 solgte Osborne Computing 10.000 bærbare PC-er i måneden. Året etter kom konkursen. Pioneren døde 18. mars.

Adam Osborne ble født av britiske foreldre i Thailand i 1939. Etter en barndom i det sørlige India ble han sendt på kostskole og universitet i England. Han utdannet seg til kjemiingeniør og flyttet til USA der han arbeidet for Shell, og etter hvert ble amerikansk statsborger. Han hadde hoppet ut av oljeindustrien til fordel for en virksomhet som teknisk skribent og forlegger.

På slutten av 1970-tallet unnfanget han, sammen med Lee Felsenstein, prosjektet om å lage en rimelig bærbar personlig datamaskin, og fikk finansiell støtte fra Silicon-Valley-investoren Jack Melchior. Omsetningen i Osborne Computing økte fra 5,8 millioner dollar i 1981 til 68,8 millioner dollar i 1982, en framgang gründeren seinere kalte "hypervekst".

Tidlig i 1983 gjorde Osborne en klassisk feil, som mange IT-gründere har merket seg uten å lære av den. Han "osburned" sitt eget produkt ved å kunngjøre hvor mye bedre oppfølgeren ville bli – lenge før den ble satt i produksjon.

Omsetningen stoppet helt opp, og i september 1983 ble selskapet slått konkurs. Markedet for bærbare PC-er ble overtatt av et nytt selskap fra Texas, Compaq. I motsetning til Osbornes Z-80-baserte og CP/M-drevne maskin, satset Compaq på det som da ble kalt "IBM-kompatibilitet", det vil si Intel-prosessor og Microsoft-operativsystem.

Året etter entret Osborne IT-scenen på nytt med forlaget Paperback Software. Ideen var å distribuere billig men funksjonell programvare som var kompatibel med datidens standardapplikasjoner.

Slik Osborne forklarte seg overfor norske IT-journalister et par år seinere (blant dem undertegnede), hadde Lotus, WordPerfect og dBase skapt hver sin standard innen henholdsvis regneark, tekstbehandling og personlig database. De som ville lykkes med konkurrerende regneark, tekstbehandler eller database, måtte sørge for kompatibilitet, ikke bare innen lagringsformatet, men også innen brukergrensesnittet. Videre måtte applikasjonene selges i bokformat, med disketten innfelt i omslaget, slik at distribusjonen kunne skje ikke bare gjennom bokhandler, men også kiosker og supermarkeder.

Først ute fra Paperback Software var regnearket VP Planner, på alle måter en kloning av Lotus 1-2-3. Lotus slo tilbake i 1987 med anklager om brudd på opphavsrett, og fulgte opp med et bredt anlagt søksmål. Salget av VP Planner gikk stadig tregere. Lotus vant søksmålet i 1990, og Osborne ga opp hele ideen. Han prøvde seg en stund som finansrådgiver for vordende indiske IT-entreprenører.

I 1992 ble Osborne syk. Det ble konstatert en hjernelidelse som etter hvert utløste en rekke små slag. Osborne flyttet til sin søster Katya Douglas i den sørindiske landsbyen Kodiakanal. Han kjempet mot sykdommen i over ti år, før han måtte la seg overmanne i søvne 18. mars.

Flere bilder av Osborne-maskinen er tilgjengelig fra nettet.

Til toppen