Dommer utsetter avgjørelse om Microsoft

Dommer Thomas Penfield Jackson, som har ansvaret for saken mellom USAs justisdepartement og Microsoft, utsatte sin avgjørelse etter å ha avhørt partene i en to timer lang offentlig høring fredag.

Microsoft hevder at Internet Explorer er en integrert del av Windows, mens justisdepartementet vil at nettleser og operativsystem må betraktes som to atskilte produkter. En avgjørelse vil få følger for Microsofts lisensieringspraksis - der PC-leverandører etter Microsofts oppfatning er avskåret fra å levere maskiner med en alternativ nettleser - og for konkurransevilkårene i programvarebransjen.

En avtale fra 1995 forplikter Microsoft til ikke å tvinge kunder til å kjøpe et produkt som betingelse for å kjøpe et annet. Den samme avtalen åpner samtidig for at skal kunne integrere ulike produkter, uten at begrepet integrere er nærmere definert.

Ifølge Inter@ctive Week er begge parters jurister avholdne i sine kommentarer.

Ifølge San Francisco Chronicle slo departementets jurist Philip Malone fast at hele avtalen mellom departement og Microsoft fra 1995 ble meningsløs hvis Microsoft fikk medhold i at Internet Explorer betraktes som en del av Windows 95. Han sa videre at integrerte komponenter ikke kan betraktes som atskilte produkter. Følgelig kan de verken selges eller distribueres atskilt. I dag distribueres Internet Explorer atskilt, men gratis. Malone hevdet at i februar-oppgraderingen av Windows 95 vil Internet Explorer fortsatt distribueres på en egen CD.

Microsoft har tidligere slått fast at fra og med 1. februar vil det å selge en PC med Windows 95, men uten Internet Explorer, betraktes som et brudd på lisensavtalen for Windows 95.

Malone pekte også på at nettlesere har potensial til å overta de funksjonene som i dag ligger i operativsystemet, og at det er for å forsvare et monopol at Microsoft legger så stor vekt på å integrere Internet Explorer i Windows.

Ifølge Reuters ble Microsofts jurist Richard Urowsky spurt av dommeren om ikke tekstbehandleren Word, regnearket Excel og andre større applikasjoner også like godt kunne integreres i operativsystemet. Urowsky sa at denne integrasjonen ikke ville være økonomisk hensiktsmessig, men at den ville være teknologisk mulig. Han bekreftet at Microsoft med tiden kunne finne på å integrere deler av disse applikasjonene i operativsystemet.

Urowsky hevdet at USAs antitrust-lovgivning - kjent som Sherman Act - ikke kan anvendes på denne saken: Her skulle bare avtalen mellom Microsoft og justisdepartementet fra 1995 være tema. Dommeren sa seg uenig i denne oppfatningen.

Ifølge Cnet forklarte Urowsky at distribusjonen av Internet Explorer-CD-er i detaljhandelen må betraktes som "en oppgradering av et integrert produkt".

I et eget intervju med Cnet forklarte Microsofts nestkommanderende Steve Ballmer at det selskapet gjør er "riktig, lovlig, moralsk, høvelig og konkurransemessig." Han forventer at dommeren stadfester Microsofts rett til å hindre at selskapets produkter splittes opp av PC-leverandørene.

Cnets reporter er forøvrig opprørt over måten dommeren har håndtert saken på. Salen der høringen ble holdt var så liten at hun måtte få en venninne til å stå i kø fra seks timer før for begivenheten skulle starte. Etter to timers utspørring av begge parters jurister reiste dommeren seg plutselig, sa at det hele var over, og gikk, uten å si noe om den videre behandlingen.

InfoWorld Electric har snakket med en uavhengig copyright-jurist, Bob Schneider fra Chapman & Cutler i Chicago. Schneider peker på at "kopling" ("tying") er forbudt i henhold til amerikansk antitrustlovgivning. Forbudet mot kopling betyr at du ikke kan tvinge kjøperen av en såpeholder til også å kjøpe såpen som holderen er spesielt konstruert for. Mer spesifikt betyr det at du ikke kan forlange at den som kjøper et patentert produkt også skal kjøpe en bestemt utgave av et ikke-patentert produkt.

Problemet er at begrepet kopling ikke er godt nok definert overfor programvareindustrien. Schneider antyder at en løsning i saken kan være en omformulering av avtaleteksten fra 1995, slik at Microsoft kan fortsette å "integrere" nettleser og operativsystem, samtidig med at PC-leverandørene gis anledning til å installere en annen nettleser enn Internet Explorer.

Til toppen