Dyrt for Microsoft å rappe VPN-teknologi

Forliket gjør et tolv mann sterkt patentselskap 200 millioner dollar rikere.

I 2009 oppnådde VirnetX, et tolv mann sterkt utviklingsselskap i Scotts Valley i California, en samlet omsetning så vidt i overkant av 26 000 dollar.

Mandag inngikk de et forlik med Microsoft, verdt 200 millioner dollar. Forliket innebærer at Microsoft får lovlig tilgang til VirnetXs teknologi for virtuelle private nett (VPN), som skal ha vært anvendt uten forutgående lisensavtale i Office Communicator, Windows Meeting Space og Windows 7.

Forliket avslutter flere år med søksmål og annen rettslig strid mellom VirnetX og Microsoft.

Det som tvang Microsoft til å gi seg, var en kjennelse i en domstol i Texas i mars. VirnetX ble tilkjent 106 millioner dollar i erstatning for Microsofts brudd på to av deres patenter, henholdsvis Agile network protocol for secure communications with assured system availability og Method for establishing secure communication link between computers of virtual private network.

VirnetX fulgte opp rettseieren ved å saksøke Microsoft på nytt, med påstand om at de samme patentene ble misbrukt i Windows 7. Denne påstanden var ikke med i det første søksmålet, fordi det nye operativsystemet ikke var lansert på det tidspunktet det ble formulert.

Det lå en stund an til en svært omfattende sak, med anke fra Microsoft og et forsøk på å få USAs patentkontor til å trekke tilbake VirnetX-patentene.

Forliket gjør slutt på alt dette. Tom Burt, visepresident i Microsoft og nestleder for programvaregigantens juridiske avdeling, sa seg begeistret for forliket, og ønsket VirnetX lykke til i arbeidet med å videreutvikle sin teknologi.

Patentene som er kjernen i striden, stammer fra da oppfinnerne arbeidet for SAIC med oppdrag fra USAs etterretningstjeneste CIA på slutten av 1990-tallet og tidlig på 2000-tallet. SAIC leverer IT-tjenester til USAs soldater og spioner: De har en årsomsetning på over 10 milliarder dollar og 46 000 ansatte.

SAIC prøvde opprinnelig å gjøre penger på patentene, men de rådende forholdene etter dotcom-boblen gjorde dette nærmest umulig. I 2005 bestemte oppfinnerne, med Edmund Munger og Robert Short i spissen, seg for å avslutte ansettelsesforholdet til SAIC, og i stedet etablere VirnetX. I 2006 fikk de patentene billig fra SAIC.

I rettsaken i mars prosederte Microsoft dels på at VirnetX ikke er et reelt utviklingsselskap, men et patenttroll. De viste til VirnetXs kvartalsregnskap fra september i fjor, som i klartekst fortalte at selskapets forretningsmodell ikke var tuftet på annet enn å vinne søksmålet mot Microsoft. Dette argumentet ble undergravet av at VirnetX i desember 2009 undertegnet en lisensavtale med teleoperatøren Verisign. Det ble styrket av VirnetXs årsregnskap for 2009, der det fire år gamle utviklingsselskap konstaterte at årsomsetningen, med 12 høyt kvalifiserte ansatte, var beskjedne 26 000 dollar.

Av VirnetXs hjemmeside går det fram at selskapet har varemerket sin teknologi som «Gabriel Connection Technology», og at de akter å lisensiere den til leverandører innen IP-telefoni, mobilitet, konvergens og løsninger for forent kommunikasjon, samt til systemintegratorer og tilbydere av kommunikasjonstjenester. Samlet sett bygger forretningsmodellen på 12 patenter, som støtter opp under både VPN og noe VirnetX kaller «secure domain name service». Selskapet har også en rekke patentsøknader under behandling. De betrakter sikkerhetsspesifikasjonene til 4G mobil som en stor mulighet til å lisensiere sin teknologi.

VirnetX er børsnotert på NYSE Amex som VHC. Kursutviklingen viser at aksjen lå godt under 0,50 dollar i 2005 og 2006, for så å springe opp til over 4 dollar tidlig i 2007. Innen mars i fjor hadde finanskrisen brakt kursen ned mot 1,00 dollar. Rett etter kjennelsen mot Microsoft, 17. mars i år, nådde aksjen 7,99 dollar. Den nyeste noteringen er 6,06 dollar.

Denne bloggen hos Seattle Personal Intelligencer har en utførlig redegjørelse av forholdet mellom VirnetX og Microsoft, og mye bakgrunnsmateriale.

Til toppen