For alltid i skyggen av Microsoft

Bill Gates er klodens rikeste mann ifølge de siste oversikter. Paul Allen er nr. 4 på den samme listen. Med Microsoft-milliardene har han i 20 år nå forsøkt å skape noe nytt. Han har ikke lykkes. Han har aldri klart å tre ut av Microsofts skygge. Særlig fordi Bill Gates aldri har gitt anledning til det

De var to om å starte verdens mest velykkede firma – Micro-Soft som det opprinnelig het. Det var Paul Allen og Bill Gates.

De var to ulike skapninger. Til tross for at Bill Gates var 2 år yngre, og som en spjæling å betrakte i forhold til den røslige bamsen Paul Allen (og dette betyr noe når den ene er 16 og den andre 18 år gammel), var Bill den dominerende, for å uttrykke det noe forsiktig, i forholdet. Bill er kjent for å skjelle ut de han er uenige med. Det gjaldt ikke minst Paul Allen.

Bill var den som hadde forretningssans, Paul var mest opptatt av å programmere og brydde seg lite om business. Det var imidlertid helt avgjørende at Bill tok affære overfor Ed Roberts og hans Altair som Microsoft hadde solgt BASIC til. Ed holdt ikke sin del av avtalen med Microsoft; han var ikke avhengig av å selge BASIC, men Altair. Bill og Paul var imidlertid avhengige av lisensinntektene fra BASIC. Hadde ikke Bill stått på for å få Ed Roberts til å holde sin del av avtalen, hadde neppe Microsoft eksistert i dag.

Det er derfor ikke så urimelig som det er blitt fremstilt senere, at Microsoft opprinnelig ble delt 65/35 mellom Bill og Paul, og ikke 50/50. Det var Bill som la ned mest tid og energi på Microsoft, også når de sloss som mest for å levere operativsystem til IBM. (Midt oppe i det hele tok Paul Allen seg et liten ferie for å følge med på en baseballkamp, noe Bill aldri har tilgitt Paul).

Paul Allen bestemte seg for å slutte – i det minste å ta seg et års ferie – fra Microsoft i 1981. Årsaken var at han ikke orket det hektiske livet, og ville søke ro og fred en periode før han bestemte seg for eventuelt å jobbe videre med Microsoft og Bill Gates. Etter en jordomseiling kom ham tilbake til Bill og sa at han ville slutte. Bill prøvde ikke å overtale ham til å fortsette.

Samtidig fikk Paul vite at han led av en alvorlig kreftsykdom (som han imidlertid senere har kommet seg av). Men dette er altså ikke årsaken til at han sluttet i Microsoft. Den beslutningen ble tatt før han fikk vite om kreftsykdommen.

Da han gikk ut av Microsoft i 1983 var det ikke med en masse penger i lommen. Børsnoteringen av Microsoft kom først i 1986. Det var da pengene begynte å strømme inn. Pauls formue ble altså skapt etter at han forlot Microsoft. Bill fortsatte å jobbe i Microsoft, og brakte det frem til det det er i dag. Han må utvilsomt ha lagt ned en overtidstime i ny og ne for å få det til. Paul har altså nytt fruktene av hva andre har skapt. Derav navnet ”Den tilfeldige milliardær”.

Paul har senere forsøkt å skape sin egen karriere på grunnlag av Microsoft-milliardene. Det som driver ham er å lage software som gjør det lettere for folk flest å bruke datamaskiner. Det er altså brukervennlighet og brukergrensesnitt som opptar ham. Bak dette ligger tanken om en ”wired world” (som han faktisk har forsøkt å ta copyright på etter en fight med magasinet ”Wired”).

I sin tid har han skapt en rekke selskaper for å få dette til. Det første som gjorde seg bemerket, var Asymmetrix Learning Systems. Det første produktet kom langt om lenge. Det het ToolBook, og var et forsøk på easy-to-use-programmering for folk flest. Det fikk begrenset suksess, men hans venn, Bill Gates, var så vennlig å hjelpe ham ved å inkludere programmet i Windows 3.0. I en senere versjon av Windows kom Microsoft med sin egen versjon som lignet mistenkelig på ToolBook. På den måten ble Visual Basic skapt.

Nytt forsøk var Compel. Det var et enkelt presentasjonsverktøy. Også det kopierte hans venn Bill Gates. Slik ble PowerPoint skapt.

Paul Allen var blant de første som så potensialet i AOL. Han investerte derfor sterkt i AOL fra begynnelsen av 90-årene. Det hadde imidlertid et bestemt formål: Han mente AOL burde henge seg på Internett-utviklingen, og også bruke bredbånd. Begge forslag var revolusjonerende i en tid da ikke mange kjente til Internett, og i den grad man brukte Internett var det gjennom 2400 bauds modem.

Men AOL så på Paul Allen som Bill Gates trojaner-hest som på denne måten ville overta AOL. Kjennskapen til Microsofts eget forsøk Marvel – som senere ble MSN – gjorde skepsisen berettiget i AOLs øyne. Resultatet ble at Paul Allen aldri fikk gehør for sine tanker i AOL, noe de kanskje angrer på i dag. Han solgte seg derfor ut i 1994 med en pen fortjeneste. Noen vil kalle ham for et geni på bakgrunn av sitt AOL-engasjement: Han så en teknologisk utvikling AOL ikke så og som ville reddet dem i dag. Andre kaller ham idiot: Han solgte seg ut for tidlig og tapte milliarder på det.

Neste forsøk var DreamWorks. Steven Spielberg og David Geffens forsøk på å lage interaktiv film. Paus investering i DreamWorks vakte oppsikt – i 14 dager. Da ble det overskygget av nyheten om at Bill Gates hadde investert et enda større beløp i DreamWorks. Microsoft kastet fremdeles lange skygger på Paul Allen.

Bedre gikk det ikke med dotcom-bølgen. Paul Allen stiftet en rekke selskaper. Noen tjente han penger på, andre var store tapssluk. De to mest bemerkelsesverdige var disse: Mercata – som betegnende nok opprinnelig het Everything.com - presenterte seg som en mellommann som kunne sørge for at at en kjøper alltid ville finne frem til lavest pris. Det hjalp kjøperen til å finne laveste pris, og selgeren til å få solgt ut lageret. Mange høy-profilerte amerikanere investerte i Mercata. Mercata viste seg imidlertid å bli en av de største boblene i dotcom-bølgen.

Stort bedre gikk det ikke med Get2Net. Get2Net bygget på samme idé som lå bak Everything.com – en portal som ga deg tilgang til alt mellom himmel og jord. Heller ikke det konseptet falt heldig ut. Men der konkurrerte han imidlertid ikke med Microsoft.

Bare på ett område har han fått et slags overtak over Bill Gates. Både han og Bill investerte i webTV. Mens Bill investerte i sendeutstyr (satellitt) og mottagerutstyr (set-top-box), investerte Paul i distribusjon (kabel). Det var utvilsomt riktig sett av Paul at kontrollen over konkurransen i interaktiv TV lå i eierskapet til kabelen, og ikke i mottakerutstyret. Dermed ble Bill avhengig av Pauls kabelnett Comcast. Rollene var snudd. Men så forsvant plutselig Bills interesse for interaktiv, web-basert TV i 2001 på grunn av antitrust-saken.

Paul Allen er verdens 4. rikeste menneske. Formuen er basert på verdier som ble skapt etter at Paul forlot Microsoft for temmelig nøyaktig 20 år siden. Han har forsøkt å skape noe eget med disse milliardene. Han har ikke lykkes.

Microsoft kaster lange skygger.

(Kilde: Laura Rich: ”The Accidental Zillionaire. Demystifying Paul Allen”; John Wiley & Sons, New Jersey, 2003).

    Les også:

Til toppen