For dyrt med billige russiskflygende "søplekasser"

Billige, russiskproduserte bæreraketter av sorten Zenith ble til slutt for kostbart for Globalstar. Nå setter Globalstar sin lit til at Boeing - bokstavelig talt - skal få prosjektet til å ta av.

Boeing uttalte mandag at selskapet vil skyte opp 28 Globalstar-satellitter ved hjelp av totalt syv Delta II bæreraketter (seks i år og én i år 2000). Dermed blir det ikke noe av Globalstars planer om å spare inn noen kroner ved å spille "russisk rulett" med bæreraketter av typen Soyuz.

Detaljer i avtalen er ennå ikke kjent, men ifølge Boeing skal det til oppskytingene benyttes to versjoner av Delta II. Rakettene skal sendes opp fra Cape Canaveral Air Station i Florida og Vandenberg Air Force Base i California. Florida-oppskytingene skal etter planen skje i andre kvartal av 1999 og videre inn i første kvartal av 2000, mens begge California-oppskytingene er programmert til inneværende års siste kvartal.

Om dette vil være nok til å sette det globale mobiltelefonsystemet Globalstar tilbake på sporet slik at det kan settes i operativ drift innen tredje kvartal i år, er høyst usikkert. Globalstar har i skrivende stund bare åtte satellitter i bane rundt jorda (skutt opp med Delta II tidlig i fjor), men såkalte "industrikilder" sier til Wired at selskapet må ha minst 32 satellitter i bane innen juni eller juli i år.

Globalstar skal etter planen lansere sin satellittelefontjeneste basert på et nett bestående av totalt 48 lavbanesatellitter.

Globalstar-konsortiet, med Loral Space & Communications og Qualcomm i spissen - fikk 12 satellitter ødelagt i september 1998, da en rakett eksploderte rett etter oppskytingen i Russland (se pekere til relaterte artikler i margen til høyre).

Siden da har Globalstar vært mer eller mindre et sammenhengende politisk mareritt for de impliserte parter: Det siste på den fronten er at sikkerhetsforhandlingene i forbindelse med oppskytingen av amerikanske raketter fra de russisk militærbase i Kazakhstan, har stoppet opp. Og USAs bombing av Bagdad - igangsatt et par-tre dager i forkant av starten på muslimenes fastemåned Ramadan - har i så måte ikke bidratt vesentlig til å rette opp det diplomatisk sett svært så tynnslitte forholdet mellom USA og Russland.

Forsinkelsen på mange måneder som satellittelefonsystemet Globalstar er påført, startet for fullt da en oppskyting med bæreraketten Zenith sviktet i september i fjor. Oppskytingen ble avbrutt etter fem minutter da bæreraketten sluttet å fungere og falt tilbake gjennom atmosfæren. De delene som ikke brant opp i atmosfæren, falt ned i småbiter et sted på den sør-sibirske tundra.

Årsaken til at Globalstar først valgte de russiske bærerakettene var (og er) den mye lavere prisen enn om oppskytingene skulle skje med for eksempel Boeings Delta II. En annen viktig faktor var at all oppskytingskapasitet i verden var tøyd til bristepunktet, slik at det var vanskelig for Globalstar å booke seg inn på oppskytinger med andre og mer pålitelige bæreraketter.

En normal Zenit-oppskyting koster 30 millioner dollar. Men prisen må vurderes opp mot risikoen: Denne typen bæreraketter har et svært dårlig rykte med 9 mislykkede oppskytinger av i alt 32 siden 1985.

Til toppen