Forsterket svindelmistanke mot Qwest

Forsterket mistanke om at Qwest har pyntet på regnskapet, ryster selskapets aksjekurs som plutselig falt 57 prosent.

Det amerikanske kredittilsynet Securities and Exchange Commission (SEC) har etterforsket Qwest Communications siden begynnelsen av april. I midten av mai ble etterforskningen utvidet, og i for ti dager siden ble toppsjef Joseph Nacchio og to andre fra toppledelsen sparket.

I går ble det kjent at SEC akter å kjøre hardt mot Qwest. Sammenfallet med WorldCom-skandalen rammet selskapet hardt. Aksjekursen raste 57 prosent. Qwest er en av USAs største teleoperatører, med en årsomsetning i underkant av 20 milliarder dollar og 61.000 ansatte, samt stor gjeld.

Les også

I motsetning til hva tilfellet foreløpig er med WorldCom, mistenkes Qwest ikke bare for regnskapssvindel, men også for at svindelen er bevisst brukt av selskapets ledelse til personlig berikelse. Nacchio selv skal ha tjent 130 millioner dollar netto på å kvitte seg med Qwest-aksjer.

Det SEC synes er tvilsomt med Qwests regnskaper, gjelder oppføringen av inntekter og utgifter knyttet til avtaler med andre operatører om bytte av kapasitet på fiberoptiske forbindelser. Qwest skal ha inngått langsiktige avtaler med blant andre Global Crossing på opptil tjue års løpetid. Bytteavtalene bokføres som henholdsvis kjøp og salg av kapasitet.

Det uvanlige, for ikke å si kreative, med Qwests bokføring av bytteavtalene, er at mens salget for mange år om gangen ble oppført som driftsinntekt da avtalen ble inngått, ble det tilsvarende kjøpet oppført som kapitalutgift, og fordelt over avtalens løpetid. (Global Crossing har derimot regnskapsført avtalene etter gjeldende regler, med inntekter og utgifter pent fordelt over riktig tidsrom i driftsregnskapet.)

Den samlede virkningen av Qwests regnskapsføring skal ifølge SEC være at den bokførte omsetningen økte med en milliard dollar i 2001-regnskapet. Fordi den tilsvarende utgiften ikke kom på driftsregnskapet, ble resultatet pyntet nesten tilsvarende. Underskuddet ble 704 millioner dollar, og skulle vært langt større.

Qwest risikerer ikke bare å måtte rette på regnskapet og se aksjekursen styrte ned i avgrunnen. Søksmål står for tur fra investorer som mener seg svindlet, og kongressen kan fristes til å utvide sin pågående granskning av selskapet.

Inntil videre avviser Qwest at det skulle være noe ureglementert ved selskapets bokføring de siste årene.

Til toppen