GIF-patentet utløper denne måneden

Patentet på komprimeringsalgoritmen til det utbredte grafikkformatet GIF utløper om kort tid.

Når patentet på komprimeringsalgoritmen Lempel-Ziv-Welch (LZW) løper ut i USA 20. juni i år, åpner det for lisensfri bruk og produksjon av bilder lagret som GIF-filer (Graphics Interchange Format). Compuserve tok i bruk LZW som komprimeringsalgoritme for GIF da selskapet utviklet formatet i 1987.

Helt fritt blir riktignok ikke LZW og GIF umiddelbart. Eieren av LZW-patentet, Unisys, vil ifølge News.com fortsatt håndheve de tilsvarende patentene i Canada, Japan, Storbritannia, Tyskland, Frankrike og Italia inntil disse patentene løper ut i 2004.

    Les også:

Unisys patenterte LZW allerede i 1985, men begynte først i 1994 gradvis å kreve inn royalties for bruken av det. I 1999 økte selskapet innsatsen for å håndheve denne ordningen.

Grafikkformatet PNG (Portable Network Graphics) ble opprinnelig laget som en royaltyfri konkurrent til GIF. Når patentet på LZW løper ut, vil den viktigste årsaken til at PNG ble laget, forsvinne.

PNG ble første gang anbefalt av W3C i 1996. To år senere begynte ISO arbeidet med å ratifisere formatet. Dette arbeidet er ifølge News.com ennå ikke ferdig.

PNG har sine fordeler framfor GIF. Blant annet støtter det mer enn 256 farger og muligheten til å gjøre bilder delvis gjennomsiktige. Men formatet har aldri blitt så populært som mange forventet.

Til News.com sier Chris Lilley, sjef for W3Cs grafikkaktiviteter, at PNG ikke egner seg for alt. Ifølge ham er JPEG-filer (Joint Photographic Experts Group) et bedre format for fotografier, og GIF tilbyr animasjonsegenskaper som PNG ikke er designet for å tilby. Animasjon støttes dog av søsterspesifikasjonen MNG (Multiple-Image Network Graphics).

Én viktig grunn til den noe svake interessen for PNG er at Microsofts nettleser, Internet Explorer, bare har dårlig støtte for PNG. Hvorfor det er slik, kan man bare spekulere om, men siden kanskje 90 prosent av alle brukerne av weben Microsofts nettleser, har det ført til at de færreste nettsteder ønsker å bruke et bildeformat som vises dårlig i disse nettleserne. Når bruken av GIF snart blir langt friere igjen, kan det bety at interessen for PNG blir enda lavere.

Til toppen