Intel gir innsyn i ny type grafikkprosessor

Larrabee skal være fullt ut programmerbar og kunne inneholde opptil 48 kjerner.

Neste uke avholdes Siggraph 2008 i Los Angeles, årets utgave av den store faglige samlingen innen datagrafikk.

Intel har lekket ut detaljer fra en presentasjon på denne konferansen, med tittel Larrabee: A many-core x86 architecture for visual computing. Larrabee er kodenavnet på en kommende grafikkprosessor – «graphics processing unit» eller GPU – som skal gjøre det mulig for Intel å konkurrere mot framtidige produkter fra både Nvidia og ATI/AMD. Prosjektet har vært kjent siden 2006, og en kort offisiell beskrivelse ble publisert i mars i år.

    Les også:

Det har hittil vært kjent at Larrabee ville omfatte en ny enhet for vektorprosessering med et nytt instruksjonssett for vektorgrafikkrelaterte operasjoner innen blant annet heltall, flytetall, lagring i minne og betingede instruksjoner. Det har også vært oppgitt at Larrabee vil ha en design for maskinvarebasert koherent cache, slik at den kan omfatte en flerkjernearkitektur, og at den vil støtte standard programmeringsgrensesnitt som DirectX og OpenGL.

Det som er klart med Intels presentasjon på Siggraph 2008 i neste uke, er at prosessorkjernene i Larrabee vil være x86-kompatible, det vil si at Intel bygger opp sin nye GPU med utgangspunkt i CPU-kjerner hentet fra Pentium-teknologien. Det er også klart at Larrabee er en fullt ut programmerbar løsning.

Hvor mange kjerner som vil inngå i Larrabee er uklart: De som har sett presentasjonen og snakket med innsidere nevner rundt ti, kanskje tolv og opptil 48 kjerner for de første variantene.

Brikken skal demonstreres innen årsskiftet. Produksjon ventes ikke å komme i gang før seint i 2009, eventuelt tidlig i 2010.

Analytikere mener Intel må minst møte AMD og Nvidia på tre områder for å kunne konkurrere: Ytelse, pris og strømforbruk.

Stor cache i Larrabee og en egen høyhastighetsløsning for kommunikasjon mellom kjernene – en ring med 512 biters bredde i hver retning – skal ifølge Intel bidra til overlegen ytelse. Intel sier de har fått til en arkitektur som gjør at ytelsen vil øke proporsjonalt med antall kjerner. På grunnlag av simuleringer har de laget denne framstillingen for Larrabee-ytelse for ulike spill, etter antall kjerner i GPU-en:

Intel mener også at en x86-basert arkitektur for grafikkprosessorer vil gjøre det enklere for programmerere å realisere brikkens potensial, særlig innen anvendelser som oljeleting og visualisering. Blant tunge brukere som har latt seg overbevise av Intels argumenter og dokumentasjon er DreamWorks Animation om meldte for noen uker siden at de aktet å bytte fra AMD (ATI) til Intel innen maskinvare for grafikk.

Noe av det som kan få utviklere av grafiske applikasjoner over på Intels side, er at programmerbarhet er en utfordring også hos Nvidia og AMD, som har valgt hver sin løsning for programmerbare GPU-er.

Tesla 10-serien til Nvidia krever at utviklerne må lære seg et nytt språk, kalt CUDA for «Compute Unified Device Architecture». AMD tyr til et språk kjent som CL, i åpen kildekode.

Med Intel, derimot, vil utviklere kunne fortsette å bruke kjente verktøy, med utvidelser beregnet på noen nye muligheter. Den samtidige tilretteleggingen av Larrabee for programmerbarhet og parallellitet tyder også på at arkitekturen kan vinne innpass innen mer generelle parallelle anvendelser.

Til eWeek sier Larry Seiler i Intel at det markedene for henholdsvis grafikk og parallelle applikasjoner trenger, er en arkitektur som tilbyr programmerbarhet og andre egenskaper som en CPU, samtidig med parallellismen til en GPU.

– Larrabee tilbyr nettopp dette, og den er følgelig en praktisk løsning til begrensningene til dagens grafikkprosessorer, sier Seiler.

Analytiker John Spooner i Technology Business Research sier til eWeek at Intel og Nvidia tilbyr motsatte løsninger. Han mener ytelse og utviklermiljøene vil avgjøre hvem som kommer best ut.

    Les også:

Til toppen