Intel lager motgift mot bugs

Intel jobber med en ny teknologi som gjør det lettere å rette opp feil i deres prosessorer.

Å finne en enklere måte å rette opp feil i Intels prosessorer er svært viktig for chip-giganten. Små feil kan velte store prosessorsatsninger. De fleste husker flytetallsfeilen som ble funnet i Pentium i 1994 og den nylig oppdagede feilen ved Pentium II og Pentium Pro prosessorene som kan resultere i kalkulasjonsfeil i sjeldne tilfeller.

Følgelig er det naturlig å prøve å finne en enklere, mindre kostnadskrevende måte å fikse problemet på. Intel vil ifølge CNET ikke kommentere eksistensen av slik teknologi, så det er uklart hvordan fiksene kan muliggjøres.

I det siste har derimot eksperter og analytikere sagt at enhver ny tilnærming vil være en forbedring i forhold til dagens metoder, som dels består av tilbakekalling av prosessorene og dels av kryptiske programrutiner som jobber seg rundt problemene.

Industrielle kilder hevder at det allerede eksisterer teknologi for å endre mikrokoden i Pentium Pro og Pentium II-prosessorene, slik at det i hvert fall i teorien skal la seg gjøre å rette opp feil. Mikrokoden er den grunnleggende programvaren som definerer hvordan en prosessor opererer.

En teori på hvordan det kan virke, ble lagt fram av Electronic Engineering Times, en respektert publikasjon innen elektronikkindustrien. Denne egenskapen går under navnet "the BIOS Update feature", altså en måte å oppdatere BIOS-en på.

BIOS, eller Basic Input/Output System, er programvare som er inkludert i enhver PC og som konfigurerer datamaskinen hver gang den skrus på. Ved å bruke PC-ens BIOS, skal det kunne la seg gjøre å oppdatere mikrokoden i prosessoren i det maskinen starter opp, og dermed korrigere eventuelle feil.

- Ganske mange typer feil kan rettes opp på denne på denne måten, men langt ifra alle, sier sjefsanalytiker ved Dataquest, Nathan Brookwood. - Kompliserte instruksjoner, spesielt de som ikke brukes særlig ofte, implementeres gjerne i mikrokode for å spare plass i CPU-brikken. Men instruksjoner som brukes ofte er lagt inn i brikken for å øke hastigheten, og kan ikke endres ved hjelp av denne metoden.

Et annet problem som Brookwood tar opp, er at det finnes er rekke forskjellige BIOS-er på markedet. - Dette gjør ting komplekse og i tillegg har er mikrokoden i hver prosessorversjon arrangert forskjellig.

Noen observatører legger derfor vekt på at man ikke bør drive med slike spekulasjoner over mulige implementasjoner av korrigeringene. - Det at prosessoren har mulighet til å gjøre en ting, betyr ikke at teknikken vil bli tatt i bruk. Veien fra teoretisk mulighet til implementasjon kan være svært lang, forteller en kilde.

Andre har kommentert at dette kan gi hackere en mulighet til å aksessere mikrokoden og endre måten prosessoren fungerer. Men Intel anvender en egen krypteringsteknologi som gjør dette ekstremt vanskelig.

Til toppen