Microsoft-tap i viktig patentsak

USAs patentkontor opprettholdt et patent for web-interaktivitet, som Microsoft og W3C mente var ugyldig.

I 1999 anla et lite programvareselskap, Eolas Technologies, sammen med University of California der Eolas ble født, et patentsøksmål mot Microsoft. Eolas hevdet at måten nettleseren Internet Explorer håndterer tilleggskode – med plug-ins og applets – bryter med et patent som Eolas fikk godkjent tidlig på 1990-tallet.

Eolas-patentet dekker kurante former for interaktivitet på web, og den allmenne oppfatningen i bransjen var at Microsoft umulig kunne dømmes. W3C og flere IT-kjendiser, blant dem opphavet til Lotus Notes, Ray Ozzie, gravde fram materiale som skulle bevise at teknologien som Microsoft bygget på, var allment kjent før Eolas sendte inn sin patentsøknad. Derfor vakte det stor oppsikt da Microsoft i august 2003 ble dømt til å betale 521 millioner dollar i erstatning til Eolas. Microsoft sa først de ville gjennomføre påkrevde endringer på nettleseren – og dermed endret mye av måten hele Internett fungerer på – men ombestemte seg da det ble klart hvordan opinionen stilte seg.

    Les også:

Siden har saken vært ført i to arenaer, retten og USAs patentkontor. Patentkontoret gikk med på å vurdere Eolas-patentet på nytt, og gjorde et vedtak i mars i fjor som midlertidig kjente patentet ugyldig.

Denne uken ble det kjent at patentkontoret har gjort helomvending, og igjen godkjent Eolas-patentet.

I rettsapparatet prosederte Microsoft på at domstolen som fant selskapet skyldig i patentbrudd, gjorde en saksbehandlingsfeil ved ikke å la Microsoft legge frem bevis for at Eolas’ patentsøknad ble sendt etter at tilsvarende teknologi var i vanlig bruk. Dette er et nøkkelpunkt, fordi det amerikanske patentsystemet gir domstolene det avgjørende ordet i hvorvidt et innvilget patent er gyldig eller ikke. En rettsinstans som lar seg overbevise om at en oppfinnelse egentlig dreier seg om noe som folk for lengst har tatt i bruk, vil som regel avgjøre at patentet som beskytter oppfinnelsen er ugyldig.

På dette punktet fikk Microsoft medhold i mars i år. Det innebærer at hele saken må behandles på nytt, på det samme nivået som der selskapet ble kjent skyldig og dømt til erstatning.

At patentkontoret igjen godkjenner Eolas-patentet, svekker Microsofts stilling når saken kommer opp på nytt i rettsapparatet. Hadde Microsoft kunnet slå i bordet med at USAs patentkontor har trukket patentet, ville saken antakelig endt med full frifinnelse.

Microsoft sier de er «skuffet» over avgjørelsen, men at de akter å kjempe videre. Og det er, som sagt, domstolene som har det siste ordet i patenttvister.

Det er ikke kjent når slaget skal stå i retten.

Til toppen