Microsofts Xbox 2-dilemma

Lav pris, høy ytelse og bakoverkompabilitet er en vanskelig kombinasjon når Microsoft lager neste utgave av Xbox.

Det har lenge vært kjent at Microsoft har byttet ut to av selskapets hovedsamarbeidspartnere i forbindelse med maskinvaren i spillmaskinen Xbox, når selskapet nå er i gang med å utvikle en oppfølger.

Allerede i august i fjor ble det kjent at Microsoft ville satse på en grafikkløsning fra ATI i stedet for fra Nvidia, som leverer løsningen i dagens Xbox.

I november i fjor ble det annonsert at Microsoft nå foretrekker IBM framfor Intel som prosessorleverandør for Xbox 2 eller Xbox Next, som den kommende utgaven av spillmaskinen foreløpig kalles.

Denne uken er det blitt lekket flere detaljer om maskinvaren i den nye spillmaskinen. Detaljene må tas med en klype salt, siden Microsoft offisielt ikke vil si noe som helst om dette.

Det som er kommet fram, er at Xbox 2 vil være utstyrt med tre prosessorer basert på PowerPC 976, som skal være IBMs første 97x-brikke med to kjerner som er basert på selskapets POWER5-arkitektur. Brikken skal også bli den første PowerPC-prosessorer laget med 65 nanometers prosessteknologi.

Med tre slike prosessorer skal Xbox 2 være i stand til å kjøre seks programtråder samtidig.

Grafikkløsningen skal være basert på ATIs R500-brikke, som nå utvikles av selskapet. Det er ikke kjent når denne skal komme på markedet, men brikken skal blant annet være kompatibel med programmeringsgrensesnittet DirectX 10 fra Microsoft. Den skal ha svært høy minnebåndbredde og støtte for blant annet oppløsningene til HDTV med fullskjerms anti-aliasing.

Maskinen vil trolig være utstyrt med 256 MB minne, men det antas at dette vil avhenge av hvor mye Sony putter inn i PlayStation 3. Det er ikke utenkelig at minnestørrelsen blir 512 MB i stedet, som skal være det maksimale maskinen støtter.

Hvorvidt Xbox 2 vil være utstyrt med en harddisk, vil også kunne avhenge av hva Sony gjør. En harddisk vil kunne øke prisen på spillmaskinen ganske mye, men anses som en stor fordel av brukerne. Hvis maskinen ikke leveres med harddisk, vil spilldata og annen informasjon måtte lagres i flashminnet til maskinen.

    Les også:

Det er ventet at Xbox 2 vil komme på markedet høsten 2005, trolig i god tid før Sony lanserer PlayStation 3. Xbox har til nå vært et stort tapsprosjekt for Microsoft, mens Sony lenge har tjent gode penger på PlayStation 2. Det er derfor viktig for Microsoft å komme på markedet med neste generasjon spillmaskin i god tid før konkurrentene. Dette, sammen med behovet for å holde prisen nede, vil trolig kunne gå utover den tekniske løsningen og funksjonaliteten i Xbox 2.

Et annet problem er bakoverkompatibiliteten med dagens Xbox-spill. Microsoft har som nevnt skiftet ut leverandørene for både prosessor og grafikkløsning, noe som kan gjøre kompatibilitet med dagens spill vanskelig.

Emulering av dagens prosessor bør være relativt problemfritt på så kraftige prosessorer som Xbox 2 vil få - Microsoft har tilgang på god emuleringsteknologi gjennom selskapets Virtual PC-programvare. Grafikkløsningen vil være et langt større problem. Den eies av Nvidia, og Microsoft kan ikke uten videre rappe den.

En mulighet er å utstyre også Xbox 2 med Nvidias grafikkløsning, men dette vil øke prisen på spillmaskinen betydelig. En annen mulighet er å lisensiere teknologien for å kunne emulere den, men heller ikke dette vil være gratis.

Alternativet vil være å droppe støtten for Xbox-spillene, i hvert fall de som er programmert direkte mot grafikkløsningen og ikke bare mot DirectX. Men dette vil bety at Microsoft nærmest fristiller de som allerede har Xbox og Xbox-spill til å kunne velge en annen plattform, siden de ikke får spilt de gamle spillene på den nye maskinen uansett.

Hva som blir den endelige løsningen, gjenstår å se. Jen-Hsun Huang, sjefen for Nvidia, sier til Gaming Industry News at han tror Xbox 2 ikke vil være kompatibel med dagens Xboxspill. Analytikeren Jon Peddie i Jon Peddie Research er i stor grad enig i dette, mens ATI-sjef Dave Orton ikke ser bort fra en emuleringsløsning.

(Kilder: Gaming Industry News, TeamXbox.com, Mercury News)

Til toppen