Nokia sakker akterut i 3G-racet

Finske Nokia taper terreng i forhold til konkurrentene i utrullingen av utstyr som støtter kommersielle tjenester for tredje generasjons mobiltelefoni (3G).

Nokia er en av de syv store mobilleverandørene som satser på WCDMA (wideband code division multiple access) som 3G-teknologi, men i motsetning til mange av sine konkurrenter har det finske industriflaggskipet ennå ikke håndsett i salg med den nye teknologien.

Men kanskje enda viktigere - Nokia har levert bare en beskjeden andel av basestasjonene som benyttes i de første kommersielle WCDMA-nettene, og i et oppslag i Wall Street Journal mandag hevder flere operatører at Nokia gjentatte ganger har misset tidsfristen for å levere slik utstyr.

Selv om WCDMA-håndsett bare utgjør en mikroskopisk andel av verdens samlede mobiltelefonmarked, sier analytikere til Wall Street Journal at Nokia snarest må hente inn forspranget de andre leverandørene har skaffet seg i utrullingen av kommersielle WCDMA-nettverk, deriblant svenske Ericsson, tyske Siemens og japanske NEC, ellers kan det gå finnene ille.

Gartner-analytiker Jason Chapman er blant de som uttrykker bekymring for Nokias fremtidige posisjon som markedsledende mobiltelefonaktør.

- Utstyrsleverandører som ikke er med på løpet når startskuddet for andre kontraktsrunde går, vil møte store problemer, spår han.

Rett skal være rett: Nokias nettverksdivisjon leverer fortsatt prosentvis bedre tall enn konkurrentene. Til tross for en nedgang på 15 prosent i første kvartal i år sammenliknet med samme periode året før, var Nokia-tallene langt bedre enn rivalen Siemens' nedgang på 22 prosent i samme periode. Men målt i penger fikk Nokias nettverksdivisjon et driftsunderskudd på 127 millioner euro i første kvartal, mens Siemens' tilsvarende enhet tapte 22 millioner euro. Nokia begrunner tapet dels med "fortsatt store kostnader knyttet til første fase av implementeringen av 3G-teknologier".

Et mye omtalt 3G-samarbeid med Telia Sonera er blant prosjektene som har latt vente på seg. Nå sier en talsperson for Telia Sonera til Wall Street Journal at de ikke vil lansere de nye 3G-tjenestene før Nokia gjør WCDMA-håndsett tilgjengelig for kunder i Finland og samtidig leverer programvare som lar samtaler overføres mellom operatørenes 3G- og 2G-nettverk.

Også andre operatører er avhengig av at Nokias 3G-nettutstyr snarest kommer på banen. Singapore-baserte MobileOne er blant dem, og operatøren sa tidligere denne måneden at man håper å starte testing av nettprogramvare fra Nokia i midten av 2003. Opprinnelig hadde man lagt opp til å lansere kommersielle 3G-tjenester i løpet av andre halvår i år, men Nokia klarte ikke fjorårets leveringsfrist, så lanseringen er nå utsatt til 2004.

Både NEC og Motorola er blant dem som allerede har lansert håndsett for WCDMA, mens Nokia ennå ikke har fått sine første apparater ut i butikkene.

J-Phone, en enhet i Vodafone Group PLC, hadde forsåvidt planlagt å starte salget av en 3G-telefon fra Nokia sist desember, men måtte legge prosjektet på is på grunn av manglende teknologileveranser fra Nokia.

Nå sier en talsperson i Nokia til Wall Street Journal at selskapet har levert over 10.000 telefoner til operatører for testing, at telefonen vil komme i kommersielt salg "om kort tid" og at Nokia fremdeles betrakter seg som en leder i WCDMA-kappløpet.

Nokia sier også at selskapet har forsynt operatører med hele 17.000 WCDMA-basestasjoner, deriblant "en betydelig del" av det japanske J-Phone-nettverket. Ifølge finnene er også den nødvendige programvaren tilgjengelig men at den må "skreddersys for den enkelte operatørs individuelle behov".

Men det finnes ifølge Wall Street Journal tegn på at ikke alle operatører er like tålmodige. I Hongkong skal operatøren Hutchison 3G HK være i ferd med å demontere deler av sitt WCDMA-nettverk etter at Nokia angivelig ikke fikk teknikken til å spille uten problemer. Verken Hutchison eller Nokia ønsker å kommentere situasjonen, men en anonym kilde kjent med situasjonen hevder overfor den amerikanske næringslivsavisen at Nokias basestasjoner nå byttes ut med utstyr fra en allianse bestående av Siemens og NEC.

Hutchison 3G HK har hatt som uttalt mål å lansere 3G-tjenester i Hongkong innen juni i år.

Til toppen