Sammensvergelse bak prisfiksing av dataminne

Nye opplysninger avdekker en global sammensvergelse som plutselig fikk minneprisene til å hoppe.

Fra november 2001 til slutten av januar 2002 opplevde PC-produsentene en økning i prisene på standard dataminne – DRAM-brikker – på rundt 200 prosent. Prisnivået holdt seg ikke lenge, og etter noen måneder var det igjen vanskelig for minneprodusentene å holde et prisnivå med positiv margin.

To teorier har vært fremmet for å forklare det plutselige prishoppet.

I februar 2002 kunngjorde den amerikanske investeringsbanken Fechtor Detwiler en rapport som knyttet prishoppet til Enron-konkursen. Enron hadde en tjeneste kalt DRAM Price Risk Management, beregnet på store PC-produsenter og andre minnebrikkekjøpere som ville gardere seg mot risikoen for store prissvingninger. Enron la ned tjenesten da selskapets problemer ble offentlig kjent, men involverte meklere hadde fått tilstrekkelig markedskunnskap til å utnytte situasjonen, kontrollere tilgangen på brikker, og presse opp prisene.

Den andre forklaringen er at minneprodusentene samarbeidet seg i mellom, og at prisøkningen var utløst av en sammensvergelse. Den første som fremmet denne teorien var Michael Dell. I april 2002, på en investorkonferanse, klaget han over "et par DRAM-leverandører" som utviste "kartellaktig oppførsel". Dell sikret seg deretter gode avtaler med mindre produsenter på Taiwan. Dette skal ha punktert tilløpet til kartellsamarbeid, og utløste et avgjørende prisras.

    Les også:

I juni 2002 ble det kjent at USAs justisdepartement hadde iverksatt etterforskning med utgangspunkt i sammensvergelsesteorien. Departementet mistenkte flere internasjonale leverandører, blant dem sørkoreanske Samsung og Hynix, amerikanske Micron, og tyske Infineon.

Så var det taust om saken helt til årsskiftet 2003–2004, da en tidligere regional salgsleder for Micron, Alfred Censullo, ble formelt siktet for å ha hindret etterforskningen. Han skal ha holdt tilbake og endret notater som tyder på at Micron og de andre leverandørene samarbeidet for å holde prisene på minnebrikkene oppe. Censullo erklærte seg skyldig i siktelsen. Micron presiserte at siktelsen gjaldt Censullo personlig og ikke selskapet. Samtidig innrømmet selskapet skyld ved å søke amnesti mot et tettere samarbeid med etterforskerne.

Censullo risikerer inntil ti års fengsel og 250.000 dollar i bot, og søkte 21. januar formelt om en avtale med påtalemyndighetene om redusert straff mot å bidra til etterforskningen.

I forbindelse med de amerikanske konkurransemyndighetenes (FTC, Federal Trade Commission) etterforskning av Rambus, er mer bevismateriale fra minnepris-sammensvergelsen offentliggjort, blant annet en e-post fra en Micron-sjef 26. november 2001 der samarbeidet med Infineon og Samsung for å øke prisene beskrives. Annet materiale tyder på at de første støtene til sammensvergelsen går helt tilbake til 1997, da Hynix prøvde å få med konkurrentene i en felles front mot Intel.

De fire nevnte minneleverandørene vil ikke si annet enn at de samarbeider med justisdepartementet i etterforskningen.

Infineon skal også være i ferd med å forhandle med departementet om en mildere siktelse mot innrømmelse av skyld.

Ifølge Wall Street Journal kan en formell siktelse mot de mistenkte komme allerede i mars. Departementet vil ikke bekrefte dette.

Flere private søksmål fra minneleverandørenes kunder er allerede meldt. Det kjente advokatfirmaet Boies, Schiller & Flexner skal være i samtaler med store PC-leverandører som kan tenkes å ville fikse på marginene sine gjennom et søksmål mot DRAM-selskapene. Firmaet er ellers kjent for sin veiledning av SCO Group i søksmålene mot IBM og åpen kildekodebevegelsen – mot blant annet aksjer i SCO (se artikkelen Søksmålene har mangedoblet SCOs markedsverdi).

Til toppen