Ralph Baer mottar en utmerkelse av George W. Bush i 2006. (Bilde: The White House)

«Spillkonsollenes far» er død

Ralph Baer gikk bort i helgen.

Det er trygt å si at uten Ralph Baer kunne spillbransjen sett helt annerledes ut. Baer døde lørdag, 92 år gammel, og etterlater seg en lang rekke patenter og andre bidrag til en bransje som i dag er dominerende innenfor populærkultur og teknologi.

Baer hadde lenge vært interessert i teknologi, og brukte mye av fritiden sin på 50- og 60-tallet på å mekke elektronikk, før han overbeviste arbeidsgiveren sin, selskapet Sanders, til å sette av litt ressurser på en boks som ville gjøre det mulig å spille enkle spill på en TV.

Resultatet ble den første spillkonsollen, Odyssey. Den første prototypen var klar i 1968, men den kommersielle lanseringen skjedde først i 1972. Da var det selskapet Magnavox som lisenserte produktet, og spillkonsollen ble altså kjent som Magnavox Odyssey.

Odyssey var naturligvis ekstremt grunnleggende, den støttet ikke lyd og bildet den produserte var svart hvitt. For å skape en illusjon av fargebilde, kunne brukeren klistre gjennomsiktige plastark på TV-skjermen som var i forskjellige farger. Konsollen hadde en kontroller med en analog spake som ble brukt til å styre spillene. Selve spillene kom på «spillkort» som bestod av enkle kretskort.

Baer og kollega viser frem Odyssey-prototypen i 1969.

Odyssey ble en moderat suksess, og solgte i 100,000 eksemplarer i 1972. Den fikk etter hvert noen oppdaterte utgaver, og solgte totalt 350,000 enheter innen 1974. Det første spill-tilbehøret noensinne, lyspistolen til spillet «Shooting Gallery», ble også oppfunnet av Baer.

Kort tid etter Odyssey kom Atari med sin betydelig mer populære Pong, og siden spillet var nokså likt tennisspillet på Odyssey, svarte Magnavox med å saksøke Atari for patentbrudd. Det ble et gjennomgangstema i mange år fremover - Magnavox fotsatte å saksøke andre spillprodusenter, og vant stort sett. I 1985 gikk Magnavox og Nintendo i tottene på hverandre, der Nintendo også tapte, og ble tvunget til å betale lisensavgifter.

Magnavox Odyssey 2, lansert i 1978.
Magnavox Odyssey 2, lansert i 1978. Bilde: Thomas Marynowski

Baer selv gikk videre til å finne opp flere spillrelaterte produkter, blant annet spillet «Simon» som var populært på 80-tallet. Han fortsatte å jobbe med elektronikk og hadde til slutt over 150 patenter. Han ble også anerkjent av både den amerikanske presidenten George W. Bush og organisasjonen National Inventors Hall of Fame.

Til toppen