Apple iBeacons-teknologi i iOS 7 bygger på Bluetooth Low Energy og kan blant annet brukes til motta informasjon som tilbys brukeren basert på posisjonen inne i for eksempel en butikk. (Bilde: Estimote)

Er dette Apples alternativ til NFC?

Bygger videre på velkjent teknologi med iBeacons.

Apple kom heller ikke denne gang med NFC-støtte i selskapets nyeste iPhone-modeller, og lite tyder på at selskapet har planer om i tilby dette. NFC (Near Field Communication) støttes derimot av svært mange nye smartmobiler med Android eller Windows Phone. Teknologien kan brukes i forbindelse med kontaktløs betaling, adgangskontroll, filoverføring og mye annet, men selv om NFC-støtte har blitt bygd ut en rekke steder, har ikke teknologien virkelig tatt av globalt.

Noen mener dette skyldes at NFC-teknologien er for komplisert og at rekkevidden er for kort – i praksis godt under 10 cm. Apple er trolig blant disse.

I forbindelse med presentasjonen av iOS 7 under WWDC i juni ble også navnet iBeacons nevnt på et lysbilde, uten å si noe mer om hva det dreier seg om. Men et annet selskap, Estimote, har nå tydeligvis fått lov til å snakke om det.

Bluetooth LE

Estimote har utviklet og skal tilby et produkt som kalles for Beacon. Dette er små enheter som kan festes til en vegg eller annen overflate, og som via Bluetooth LE (Low Energy) sender ut signaler som kan fanges opp av andre enheter med støtte for den samme Bluetooth-teknologien, dersom brukerenheten er innenfor rekkevidden til signalene. Rekkevidden avhenger av flere faktorer, men er typisk på opptil 50 meter. Brukerenheten kan bruke Beacon-signalene til å finne posisjoner innendørs, men også til å utveksle informasjon.

Beacon-enhetene ventes å bli ganske billige – testutgaver selges nå for 33 dollar stykket. Disse har en innebygd ARM-basert prosessor, flere sensorer og et ikke oppladbart batteri som skal kunne drive enheten i to år.

Bred støtte

Signalene fra Beacon skal kunne fanges opp av enheter som iPhone 4S, iPhone 5, iPad 3, Samsung Galaxy S III/IV og Motorola RAZR. Android skal først ha fått innebygd støtte for Bluetooth LE med versjon 4.3, men en del mobilleverandører har for lengst implementert dette på egenhånd.

Apples enheter skal støtte Beacon og lignende enheter allerede med iOS 6. Men ifølge Estimote skal iOS 7 og iBeacons tilby enklere implementering og bedre brukeropplevelse, blant annet ved at oppdagelsen av «radiofyrene» skjer hele tiden, så lenge Bluetooth er aktivert på håndsettet. I iOS 6 er det ifølge Estimote ikke noen innebygd funksjonalitet for slik deteksjon, slik at brukeren må starte en applikasjon med slik funksjonalitet for å aktivere dette, enten manuelt eller ved hjelp av geofencing-teknikker.

Case

I et tenkt eksempel som er presentert på nettstedet til Estimote, ser man en klesbutikk med fire Beacon-enheter. Når en person nærmer seg inngangen, får vedkommende en melding fra butikken på mobilen, dersom butikkens applikasjon er installert. I meldingen kan det for eksempel informeres om at butikken har visse tilbud akkurat nå.

Når personen kommer til en hylle med bukser, tar han opp mobilen og blir umiddelbart vist informasjon om disse buksene, fordi det rett over dem er festet en Beacon-enhet. En slik enhet er også installert i nærheten av noen skjorter, samt ved utgangen av butikken.

Personen bestemmer seg for å kjøpe både bukser og skjorter og betaler ved hjelp av applikasjonen ved å godkjenne kjøpet i det utgangen passeres.

Det hele skjer temmelig automatisk, uten at brukeren må holde mobilen inntil en tag (eller QR-kode). Om Beacon for eksempel kan brukes til å få informasjon om to ulike varer, som ligger inntil hverandre i samme hylle, er derimot usikkert.

Posisjonering

Innendørs posisjonering, for eksempel inne på et kjøpesenter, et museum eller en flyplass, vil kunne forbedres betydelig ved hjelp av et nettverk av radiofyr av typen Beacon. Dette er dog ikke helt nye tanker. I august i fjor ble In-Location Alliance etablert med medlemmer som Nokia, Samsung Electronics og Sony Mobile Communications. Også her er bruken av Bluetooth sentralt. Men bortsett fra kunngjøring om nye medlemmer (antallet medlemmer har vokst fra 22 til 52), har det kommet lite nytt fra alliansen det siste året.

Erstatter?

Om løsninger som Estimotes Beacon, Apple iBeacons og Bluetooth LE vil kunne erstatte NFC som teknologi, er for tidlig å fastslå.

En ulempe ved NFC er at mobilbrikkene med NFC-støtte er relativt dyre, noe som har ført til at de stort sett er de litt dyrere mobilene som leveres med dette. Men NFC støtter passive tagger som kan utplasseres «overalt» for en billig penge, i tillegg til mer aktiv teknologi i betalingsterminaler og aksesskontroll. NFC-teknologien er dessuten allerede ganske utbredt i enkelte land.

De fleste mobiler leveres allerede med nødvendig Bluetooth-støtte, så teknologien innebærer ikke noen særlig økt kostnad på brukersiden. «Radiofyrene» koster derimot langt mer enn passive NFC-tagger, men tilbyr bedre rekkevidde og mer funksjonalitet.

Det kanskje mest sannsynlige scenariet er at de to teknologiene vil leve side om side – først og fremst som supplementer til hverandre, men også med en del overlappende funksjonalitet.

    Les også:

Til toppen