Itanium-dagen innleder Intels nye epoke

Intels 64 biters Itanium prosessor lanseres offisielt 29. mai. Ti produsenter, anført av Hewlett-Packard og Dell, vil ha maskiner klare før sommeren.

I skrivende stund er det ennå ikke offisielt, men hete lekkasjer i amerikansk presse bekrefter at i dag er den første dagen i Intels nye liv - som leverandør av 64-biters prosessorer til servere og arbeidsstasjoner. Itanium er kommet - Itanium er levert.

Intels 64 biters plattform - kjent som IA64 - er to år forsinket, og debuterer med en brikke som skulle vært arkitekturens andre generasjon. Den er et resultat av et enestående utviklingssamarbeid mellom Intel og Hewlett-Packard, som har pågått siden 1994. Ved siden av stadig nye teknologiske utfordringer (utviklerne sier de har følt seg som snekkere som stadig har måttet konstruere nye sager, hammere og spiker, i tillegg til huset som var deres egentlige oppgave) har det også vært store kulturelle forskjeller. HP-folkene hadde ideene og myke samarbeidstradisjoner, mens Intel sto for den økonomiske ryggraden, og folkene derfra var vant med høyrøstede debatter der de beste argumentene måtte vinne.

Lanseringen kommer etter en av de lengste forsinkelsene i datahistorien. Intel begynte så smått arbeidet tidlig på 90-tallet og offentliggjorde en samarbeidsavtale om utvikling med Hewlett-Packard i juni 1994. Dette er altså nøyaktig syv år siden.

Intel begynte å prate om Itanium, den gang kalt Merced, allerede høsten 1996. digitoday.no skrev i romjulen dengang at Intel og Microsoft lovet å lansere Merced og en 64-bits Windows-versjon i 1998. (Les: 64-bits Windows og Intel klar i 1998.)

Siden har forsinkelsene kommet jevnt og trutt.

Intel-sjef Craig Barret viste frem den første fungerende Merced-brikken september 1999. (Les: Intel prøvekjører første Merced)

Uavhengige anslag tyder på at opptil to milliarder dollar kan ha gått med i utviklingsarbeidet - hittil. Itanium går nye veier, for å adressere mer minne raskere, gjøre mer arbeid per klokkesyklus, og minske ressurskravene til drift og vedlikehold. Intel regner med at selve plattformen vil vare i 25 år - omtrent like lenge som x86-plattformen som har gjort selskapets lykke hittil.

Store deler av IT-bransjen er nok svært irritert på Intel. For Intel har utsatt lanseringen utallige ganger, noe som har ført til bortkastet arbeid for både maskinvareprodusenter og programvareselskaper.

Mange har satset mye på Intels nye prosessor, for med en 64-bits arkitektur lover Itanium å løfte PC-bransjen opp som fullverdige konkurrenter til aktører som Compaq, Sun Microsystems Inc, IBM og Hewlett-Packard med sine RISC/Unix-systemer.

Les mer om Itanium

Resultatet av alle forsinkelsene blir at den første prosessoren ikke blir så imponerende. Farten blir bare på 800 Mhz, under halvparten av klokkehastigheten på toppmodellen av Pentium 4. Allerede høsten 1999 gikk derfor Intels Intanium-partner Hewlett-Packard til det oppsiktsvekkende skritt å råde kundene sine til å vente på arvtageren til Itanium. (Les: Dropp Merced, vent heller på McKinley)

Senere har også analyseselskapet Gartner Group advart kundene mot å satse på Itanium-maskiner. Gartner Group peker på at hoppet til 64-bits databehandling er stort og det vil ta lang tid før feil i programvare og maskinvare blir luket ut. Utvalget av 64-bits programvare er fortsatt lite, selv om en rekke aktører er klare med 64-bits operativsystemer. (Les: IA-64 fordrer nybrottsarbeid innen programvare)

Det ser også ut som de færreste maskinprodusentene venter seg så mye av Itanium. De fleste skal bare selge Intels egen maskin pakket inn i en egen kasse. Denne maskinen har vært klar lenge, Fujitsu-Siemens viste den frem til pressen i september i fjor, bekrefter Andreas Tollefsen i Fujitsu Siemens Computers overfor digitoday.no.

- Vi skal lansere en arbeidsstasjon med to Itanium 800 MHz-prosessorer. Det er egentlig en Intel-maskin, fortalte han til digitoday.no 11. mai. Vi tror ikke salget blir så stort, det vil ta litt tid før programvaren kommer på plass, og at kundene er trygge på de nye operativsystemene, sa Tollefsen

Itanium er bare den første i en lang rekke prosessorer. De første prøveutgavene av den første etterfølgeren, McKinley, kommer allerede innen årsskiftet. Deretter kommer "Madison" og "Deerfield". Mange antar at det store salget kommer først med McKinley som vil bryte 1 Ghz-grensen.
HP er den ivrigste av leverandørene av de første Itanium-maskinene, med en to-prosessors arbeidsstasjon, og to servermodeller på henholdsvis fire og 16 prosessorer innen sommeren. Deretter følger blant andre Dell, IBM og Compaq med servere. Intel ventes å offentliggjøre en liste med et titalls produsenter som kommer med Itanium-maskiner innen sommeren. Ytterligere 15 merker kommer i løpet av høsten.

I tillegg til Fujitsu Siemens skal også IBM lansere Intels Itanium-maskin under sin egen merkelapp.

Brukerne vil få syv operativsystemer å velge mellom. En tidlig utgave av 64-biters Windows - Microsoft regner med en mer "endelig" versjon nærmere årsskiftet - kan bli et typisk valg. I tillegg finnes HP-UX, AIX fra IBM, og Linux-varianter fra Red Hat, Caldera, SuSE og Turbolinux. Det knytter seg en viss spenning til om Sun Microsystems, som allerede har en x86-utgave av Solaris, vil oppgradere systemet til IA64.

Til toppen