Ny prosessor rett fra C-kode

Tensilica tilbyr verktøy for å lage skreddersydde 32 biters prosessorer på minutter framfor måneder.

Teknologiselskapene Agilent, Broadcom, Cisco, Fujitsu, LG Electronics, NEC, Nvidia, Sony og STMicroelectronics har i hvert fall én ting felles: De er alle kunder av Tensilica, en amerikansk leverandør av prosessorkjerne, konfigurerbare prosessorer og verktøy for å både skreddersydde prosessorer og «systemer på én brikke» (SOC) på rekordtid.

Tensilicas konfigurerbare prosessor Xtensa er en 32 biters Risc-prosessor som kunden kan skreddersy til en lang rekke formål, noe kundelisten gjenspeiler. I slutten av august kunngjorde Tensilica at Xtensa vil kunne brukes i klokkefrekvenser opptil 500 MHz dersom den realiseres i en 90 nanometers prosess, og likevel ikke bruke mer enn 80 milliwatt. Driftsspenningen er 0,9 volt. Selskapet varsler at en forbedret konstruksjon som åpner for 700 MHz vil komme om et par måneder.

Tensilica mener dette innebærer at de har markedets raskeste konfigurerbare prosessor.

Selskapets fremste markedsargument er likevel ikke hastigheten på prosessoren, men på kundenes designprosess. Prosessorens funksjonalitet defineres i et program i C eller C++. Programmet kjøres gjennom Tensilicas «Xpres»-kompilator og så gjennom selskapets «Xtensa Processor Generator». Dette gir en fullverdig beskrivelse av den kommende integrerte prosessoren på RTL-nivå («register transfer level»).

Tensilica mener å kunne dokumentere at den ferdige prosessoren er vel så rask som skreddersydde kretser utviklet med håndkodet RTL. Forskjellen er den at mens det tar minutter å generere RTL-beskrivelsen fra C/C++-koden med Xpres, tar samme prosess flere måneder når det gjøres for hånd, slik konkurrentene krever. Tensilica nevner gjerne ARM og MIPS som typiske konkurrenter.

Bøygen for overgang fra C/C++-definert integrert prosessor til en RTL-definert prosessor skal være at C/C++ er sekvensielt orientert, mens en prosessor arbeider svært parallelt.

Dette er Tensilicas forklaring:

– Xpres-kompilatoren omgjør ikke C-koden. Den automatisk skreddersyr Xtensa-prosessoren til en effektiv maskin for å eksekvere den opprinnelige C-koden raskere. Skreddersyingen tar bare noen minutter.

Selskapet legger til at konstruktører ofte erfarer at den automatisk genererte Xtensa-prosessoren er rask nok til å dekke behovet.

– Hvis det ikke er tilfelle, kan prosessoren utvides med skreddersydde I/O-porter og andre enheter for å gi bedre ytelse.

Tensilica framhever at deres metode også reduserer risikoen og omkostningene ved å utvikle spesielt tilpassede prosessorer, fordi det endelige designet kan simuleres fullt ut uten at man behøver å realisere det i silisium først. Viser simuleringen at ting må endres, kan man gå tilbake til koden og så «regenerere» hele prosessoren i løpet av noen minutter for neste test. Når simuleringen viser at man har et vellykket design, er man garantert at den ferdige prosessoren vil være svare til forventningene.

Selskapet viser ellers til at deres metode og verktøy gjør at man kan nøye seg med den prosessorfunksjonaliteten man faktisk trenger. Skal man lage en digital signalprosessor, for eksempel, er en flytetallsenhet overflødig. Arbeider man etter den tradisjonelle metoden kommer den konfigurerbare prosessoren med en flytetallsenhet, og man må betale for den. Med Tensilica kan man velge å ikke ta den med, og heller ikke betale for den.

    Les også:

Til toppen