Om 20 år kjenner ingen IBM

De siste månedene har IBM inngått fem avtaler om komponentleveranser verdt 30 milliarder dollar over sju år. Cisco-avtalen er den første der IBM samtidig overlater en eksplosiv markedsnisje til en konkurrent. Danner den modell, kan IBM forsvinne som varemerke.

I går kunngjorde IBM en avtale med Cisco, der Cisco forplikter seg blant annet til å kjøpe komponenter fra IBM for to milliarder dollar over fem år. Avtalen er den femte siden mars der IBM sikrer seg komponentleveranser over tid.

Over sju år har disse kontraktene en samlet verdi på 30 milliarder dollar. Den største er en avtale med Dell som ble inngått i mars, der Dell forplikter seg til å kjøpe disker, nettkort, flatskjermer, minnebrikker og annet utstyr for til sammen 16 milliarder dollar over sju år. Andre er inngått med spilleverandøren Nintendo, PC- og tjenerleverandøren Acer og lagringsspesialisten EMC.

Avtalen med Cisco innebærer praktisk talt at IBM trekker seg ut av markedet for rutere og svitsjer og liknende nettverksmaskineri, med unntak av det som trengs for å opprettholde kundeforpliktelsene innen Token Ring og SNA.

IBM overlater en viktig nisje til en leverandør som har fulgt bedre med i tiden - og lar denne leverandøren overta patenter verdt 300 millioner dollar.

Cisco-avtalen bekrefter det strategiske ved IBMs satsing på å levere komponenter til andre produsenter. Nintendo kan vanskelig betegnes som en IBM-konkurrent. Men Acer, Dell og EMC har det til felles at de konkurrerer med IBM på sentrale områder som PC-er, tjenere og lagringssystemer, områder der IBM selv viser sterk vilje og evne til å fornye seg. Under slike forhold vurderes komponenter helst som en slags bi-geskjeft.

Cisco-avtalen viser noe annet: Her har IBM vurdert komponentsatsingen som viktigere enn å opprettholde produksjonen av utstyr med et marked alle betegner som eksplosivt.

Dette oppfordrer til å reflektere over hva slags selskap IBM er i ferd med å bli. Det er stor forskjell mellom å tjene på både komponenter og ferdige produkter, og det å satse på bare komponenter. IBM er et av verdens mest kjente varemerker. Men hvilken framtid har et varemerke hos en OEM-leverandør?

Strategidirektør i IBMs teknologigruppe, Kevin Reardon, forklarer til amerikanske medier at selskapet vil satse stort på kommunikasjonsprosessorer, det vil si spesialiserte kretser til rutere og svitsjer. Slike prosessorer spås en glitrende markedsutvikling de kommende årene, som følge av den enorme utviklingen innen nettsverksutstyr generelt. Kretsene har hittil vært skreddersydd til hver enkelt anvendelse.

Framtidige kommunikasjonsbrikker vil være programmerbare, slik at nye egenskaper kan tilføres langt raskere enn i dag. Her har IBM kunngjort et samarbeid med en annen leverandør av kommunikasjonsbrikker, C-Port. De to skal samarbeide om å utvikle standard programmeringsgrensesnitt mot kommunikasjonsbrikker, og om å utvikle C-Ports brikke kalt C-5 Digital Communications Processor.

En analyse gjennomført av International Business Strategies tyder på at markedet for kommunikasjonsbrikker vil vokse fra 29,3 milliarder dollar i 1998 til 90,4 milliarder dollar i 2005. Analytikere regner med at IBM, med sin styrke innen forskning og sine kunnskaper innen avansert halvlederteknologi, vil være en drivende kraft i dette markedet. Konkurrentene er selskaper som Texas Instruments, Lucent, Broadcom, MMC, Motorola og Conexant.

Det store spørsmålet er hvor stor andel av dette markedet IBM kan erobre. Avtalen med Cisco, for både prosessorer og andre komponenter, forplikter ikke Cisco til å kjøpe komponenter for mer enn to milliarder fra IBM de neste fem år. Hvis markedet virkelig eksploderer, kan denne nedre terskelen oppfattes som en formalitet.

Hvis IBM greier å utvikle kommunikasjonsbrikker på høyde med selskapets nåværende ledelse innen halvlederteknologi, kan denne delen av virksomheten bli både større og mer lønnsom enn tradisjonell virksomhet som PC-er og tjenere. Da står vi foran en virkelig fornyelse av IBM.

Det er mange hvis i denne tankerekken. Men slutningen er interessant - et 100 milliarder dollars selskap som frivillig lar sitt kjente varemerke forsvinne fordi det tjener mer på å overlate den synlige arenaen til de yngre.

Til toppen