Skjebnedag for AMD

AMD satser alt og lanserer i dag prosessoren som kan avgjøre selskapets framtid, Opteron. Prosessoren kan håndtere både 32-bits og 64-bits kode.

AMD lanserte i dag Opteron, en prosessor som vil være svært viktig for selskapets muligheter til å overleve. Men mye tyder på at Opteron utgjør en god hånd når spillet om serverprodusentenes gunst nå virkelig skal begynne.

AMD avduket forløperen til Opteron allerede i 1999 og planen var lansering allerede i slutten av 2001. Men på grunn av stadige tekniske problemer, ble lanseringsdatoen stadig forskjøvet.

Opteron er en prosessor som både støtter dagens 32-bits og framtidig 64-bits programvare. I første rekke er det operativsystemene Windows og Linux som vil utnytte 64-bits-egenskapene til prosessoren, selv om Microsoft ifølge Associated Press først til sommeren vil komme med en Opteron-tilpasset betautgave av Windows.

Når den endelige utgaven vil komme, er ikke kjent. Linux-distribusjoner for Opteron er allerede på plass, blant annet fra SuSE.

64-bits teknologi i en prosessor betyr først og fremst at prosessoren kan adressere langt større minnemengder enn de 4 GB dagens 32-bits systemer kan. Dette kan utnyttes av databaser og annen serverprogramvare som stadig har behov for hurtig tilgang på store mengder data. I dagens systemer må mye data stadig hentes fra servernes harddisker, som selvfølgelig er langt tregere enn systemminnet.

    Les også:

Men Opteron inkluderer flere nyheter som skal øke ytelsen. Blant annet er antallet registre i prosessoren økt fra 8 til 16. AMD har uttalt det begrensede antallet registre trolig er den virkelige begrensningen i x86-arkitekturen, og at en dobling av antallet i dette tilfellet kan gi opptil 80 prosent ytelsesforbedring.

Opteron har fått en innebygget minnekontroller. Dette gjør at den fysiske avstanden mellom prosessoren og systemminnet kan reduseres betraktelig, noe som betyr at forsinkelsene blir mindre.

I tillegg har AMD gjennom Opteron gått vekk fra den klassiske sentrale systembussen mellom prosessorer og minne. Gjennom HyperTransport-teknologien, som vil gjøre seg mest gjeldende i multiprosessorsystemer, vil prosessorer og minne være spredt utover og forent av en høyhastighets ring, som også vil være knyttet til ulike I/O-systemer og andre brikkesett. HyperTransport skal støtte systemer med inntil åtte prosessorer.

Opteron vil i første omgang komme i ulike utgaver med klokkehastighet mellom 1,4 og 1,8 GHz. Prosessorene består av omtrent 100 millioner transistorer og inkluderer 1 MB med cache-minne. Prisen vil ligge mellom 283 og 794 dollar per prosessor levert i store kvanta.

Ytelsestester, blant annet i Tom's Hardware Guide, viser at Opteron tilbyr god ytelse, spesielt i forbindelse med serverapplikasjoner. Brukt i arbeidsstasjoner blir prosessoren derimot slått grundig av Intels raskeste Xeon-prosessorer, som ligger i omtrent det samme prisleiet som Opteron - men som tilbyr klokkehastigheter på opptil 3,06 GHz.

Men Xeon støtter kun 32-bits programvare. Skal man kjøre 64-bits med Intel, må man opp på Itanium 2, som har en startpris på 1338 dollar og som ikke støtter dagens 32-bits x86-arkitektur.

Det er her Opteron har en fordel. Prosessoren kan eksekvere dagens programvare med god hastighet og uten spesielle ulemper, samtidig som den er klargjort for kommende 64-bits programvare.

For kundene betyr dette at en overgang til 64-bits programvare kan gjøres gradvis og med mindre risiko enn det som er mulig med Intels Itanium.

I tillegg skal det være svært enkelt å gi programvare full 64-bits Opteron-støtte. IBM skal ved hjelp av et par utviklere ha portet selskapets DB2-database til 64 biter i løpet av noen få dager. Så enkelt skal det ikke være å porte programvare til Itanium, som krever en svært annerledes kode. Dette har da også begrenset både salget av prosessoren og utviklingen av programvare som støtter den.

Foreløpig er det bare mindre serverprodusenter som har annonsert planer om produkter basert på Opteron. De større produsentene, slik som IBM og HP, sitter inntil videre på gjerdet. En årsak til det er nok ønsket om å ha et godt forhold til Intel. Analytikere tror likevel Opteron kan bli en suksess hvis først én av de store tar prosessoren i bruk.

64-bits teknologi i stasjonære PC-er og i bærbare tilhører nok fortsatt framtiden. Riktignok planlegger AMD å lansere Athlon 64 (tidligere kjent som Clawhammer) - en avlegger av Opteron for konsumentmarkedet - allerede i september i år. Men få tror at minnestørrelser på mer enn 4 GB vil være vanlig selv i de mest avanserte PC-ene før om tre til fire år. Og det er jo nettopp minneadresseringsmulighetene som er den største fordelen 64-bits arkitekturen kan tilby.

Til toppen